Un producteur de biogaz condamné à une amende pour un rejet d’eaux usées d’une semaine

Une installation du nord de l’Iowa construite pour extraire le méthane des eaux usées industrielles et des déchets organiques a rejeté environ 72 000 gallons d’eaux usées dans le sol, selon le Département des ressources naturelles de l’Iowa.

Les eaux usées sont entrées dans des canalisations souterraines et se sont déversées dans un affluent de la rivière pendant environ sept semaines, tandis que le propriétaire de l’installation a nié à plusieurs reprises qu’il s’agissait de la source de la fuite, a déclaré le DNR.

NLC Energy, basée dans le Wisconsin, a accepté de payer une amende de 10 000 $ pour la contamination de la voie navigable, selon une récente ordonnance administrative.

Son installation près de Riceville possède une grande fosse en terre pouvant contenir 7 millions de gallons d’eaux usées qui restent du processus d’extraction de son digesteur. Quelqu’un a signalé en décembre 2020 qu’une sortie de tuiles qui se déverse dans un affluent de la rivière Wapsipinicon rejetait une eau laiteuse avec une odeur septique.

Un spécialiste de l’environnement du MRN qui a enquêté sur la contamination a noté une « odeur forte et piquante » et a trouvé une grande quantité d’algues blanches dans le ruisseau qui était encore perceptible à environ un quart de mile en aval. L’ordre administratif n’a pas estimé quand la fuite aurait pu commencer.

L’installation de biogaz était exploitée sous le nom de Big Ox Energy depuis des années. Big Ox était une filiale de NLC, qui la possédait aux côtés d’une autre société qui exploitait les installations de Big Ox dans au moins trois États. Les installations captent le méthane des eaux usées municipales et industrielles pour être utilisé comme combustible.

Une installation de biogaz Big Ox à Dakota City, Nebraska, a fait l’objet de nombreuses poursuites et violations de l’environnement et de la main-d’œuvre qui ont culminé l’année dernière avec un règlement de 1,1 million de dollars avec l’Agence américaine de protection de l’environnement.

« Les opérations de l’installation de Big Ox présentaient un risque important pour leurs travailleurs et les propriétaires fonciers à proximité », a déclaré Edward Chu, un administrateur régional de l’EPA, en septembre 2021.

L’EPA a découvert que l’installation a rejeté des quantités dangereuses de déchets et de biogaz – qui peuvent également contenir du sulfure d’hydrogène toxique – au moins 16 fois entre 2017 et 2019. Les déchets ont débordé à plusieurs reprises de l’installation et, dans un cas, ont rejeté 80 000 gallons d’eaux usées.

Au milieu de la tourmente au Nebraska, l’installation de Riceville a cessé sa production de méthane en février 2018 pour des raisons non précisées, selon l’ordonnance du DNR. Cependant, il a continué à accepter des déchets.

Ces installations ont souvent des contrats avec des villes et des entreprises qui les paient pour récupérer les déchets. Le matériau restant du processus d’extraction du méthane est souvent appliqué comme engrais dans les champs agricoles.

Mais fin 2018, des tests sur les déchets de la grande fosse de Riceville ont révélé qu’ils avaient des concentrations de sélénium trop élevées pour être appliquées sur les terres. Le sélénium est un métalloïde qui est un minéral essentiel pour le corps humain mais qui peut être toxique à certaines concentrations.

En juillet 2019, la fosse était trop pleine, a déterminé le DNR.

En 2020, NLC Energy a repris l’exploitation des installations de Big Ox, selon l’ordre du DNR.

Pour éliminer les déchets, l’entreprise a retiré les matériaux semi-solides de la fosse et les a placés dans plusieurs grands sacs filtrants qui ont permis au liquide de s’écouler. Cela entraînera la solidification du matériau à un point tel qu’il peut aller dans une décharge.

L’entreprise a placé les sacs dans un bassin en terre peu profond nouvellement construit qu’elle a recouvert de plastique.

« Le premier jour où j’étais là-bas, j’avais l’impression que cela venait de là, mais je n’avais pas encore de données de laboratoire », a déclaré Brian Jergenson, spécialiste principal de l’environnement pour le DNR qui a enquêté sur la contamination du cours d’eau en décembre 2020. « Je n’ai vu aucune autre source d’où cela pourrait provenir. Bien sûr, ils n’y croyaient pas », a-t-il déclaré à propos de NLC.

Jergenson soupçonnait que le bassin peu profond avec les sacs fuyait des eaux usées dans le sol. Ce qui a suivi a été un échange d’une semaine au cours duquel Jergenson a rassemblé des preuves indiquant que le bassin n’était pas assez concluant pour l’entreprise. L’eau du ruisseau contaminée avait des niveaux élevés de sélénium, selon les rapports du MRN.

Jergenson a mis du colorant dans l’eau du bassin pour voir si le colorant serait expulsé de la sortie des carreaux avec l’eau laiteuse, mais une couche glacée sur le dessus l’a empêché de bien mélanger le colorant dans l’eau. Le colorant ne s’est pas déchargé de la sortie des carreaux.

« Si la poursuite de l’enquête présente des preuves ou détermine que NLC Energy-Riceville est la source, nous cesserons ces rejets aussi rapidement que possible », a écrit Mike Major, vice-président de NLC Energy, au DNR le 1er janvier. Le 8 février 2021, après avoir examiné un rapport d’enquête du DNR sur la situation.

Jergenson a estimé qu’au moins un gallon d’eau contaminée coulait dans le ruisseau chaque minute.

Dix jours plus tard, l’entreprise a cédé et a accepté de creuser pour examiner les canalisations qui drainent les eaux souterraines de la région. C’est arrivé le janv. Le 27 décembre 2021, et deux des lignes avaient une boue blanche laiteuse et une odeur nauséabonde, a indiqué l’ordre du DNR. Une troisième ligne avait suffisamment d’eau pour échantillonner et elle montrait des niveaux élevés d’ammoniac et de sélénium.

L’entreprise a bouché les conduites de tuiles pour empêcher une nouvelle contamination d’atteindre le ruisseau et, en avril, des tests ont montré que les concentrations d’ammoniac et de sélénium se situaient dans une plage acceptable.

L’entreprise a jusqu’en juillet pour retirer du site les matériaux contenus dans les sacs filtrants.

« NLC Energy – Riceville, LLC est ravie d’avoir trouvé une solution avec le département des ressources naturelles de l’Iowa et se concentre maintenant sur la réouverture et la remise en service de l’usine », a déclaré James Pray, avocat de NLC.