Réacteurs au thorium – L’avenir de l’énergie

Globalement, les principales sources d’énergie se répartissent en trois catégories : les combustibles fossiles (pétrole, charbon et gaz naturel), les énergies renouvelables (éolien, solaire, géothermique, hydroélectrique, biomasse) et le nucléaire.

Notre prospérité future dépend de notre capacité à passer de la première catégorie à des sources alternatives et à découvrir et adopter de nouveaux procédés pour les exploiter de manière sûre et efficace.

Nous serons à la hauteur de la tâche, et le résultat ultime sera une nouvelle forme étonnante de production d’énergie nucléaire.

Mais d’abord, regardons nos options.

Combustibles fossiles

Plus de 78 % de l’énergie que nous utilisons aux États-Unis provient de combustibles fossiles. Pour de nombreuses raisons, nous deviendrons de moins en moins dépendants d’eux à l’avenir.

De nombreux pays producteurs de pétrole et de gaz naturel ont politisé la disponibilité de ces ressources sur le marché mondial, réduisant la certitude de disponibilité et provoquant d’énormes fluctuations de prix. Les pays européens en particulier se bousculent pour réduire cette dépendance.

Les préoccupations en matière de durabilité et de changement climatique liées aux combustibles fossiles, en particulier le charbon, ajoutent une pression pour s’en éloigner avant même que nous les épuisions, ou que le coût de leur extraction devienne prohibitif.

De plus, nous ne pouvons pas compter indéfiniment sur les combustibles fossiles. Bien que nous ne soyons techniquement jamais à court de ressources, la production de pétrole et de gaz a probablement atteint ou atteindra bientôt son apogée, ce qui signifie qu’il deviendra de plus en plus difficile de récupérer ces ressources de manière rentable. À un moment donné, les facteurs économiques et l’avantage croissant des prix des alternatives conduiront les combustibles fossiles à une fraction décroissante du marché total.

Énergies renouvelables

Nous progressons dans la production d’énergie renouvelable grâce à des percées technologiques progressives dans le stockage et la transmission de l’énergie. Les énergies renouvelables représentent 12,5 % de la consommation d’énergie des États-Unis, et ce nombre continuera d’augmenter, mais les énergies renouvelables ne seront jamais la source d’énergie dominante pour les raisons que j’aborderai ci-dessous.

Les renouvelables, à première vue, apparaissent comme la solution idéale puisque, par définition, produire de l’énergie renouvelable n’épuise pas la source. La quantité de lumière solaire, d’eau, de vent, d’énergie thermique et de biomatériaux n’est pas réduite ou du moins reste extrêmement abondante tout au long de ces processus de production.

Un défi important pour les énergies renouvelables, cependant, est le fait que nous, en tant que société, voulons une énergie invisible. Nous voulons qu’il soit là quand nous en avons besoin, mais nous préférons ne pas le voir être généré ou transmis. Et à mesure que les énergies renouvelables se développeront, nous en « verrons » beaucoup plus. C’est pourquoi nous notons aujourd’hui le contrecoup politisé de l’empiètement des parcs éoliens et solaires, par exemple.

Bien sûr, les gens sont habitués à voir une centrale électrique au charbon s’ils en passent devant une à la périphérie de la ville. Mais trop de gens grimacent encore devant les champs d’éoliennes couvrant des vues panoramiques. Bientôt, ils verront également d’énormes turbines flottantes au large de leurs plages océaniques préférées.

Nous sommes probablement à moins d’une génération d’atteindre la limite en termes d’omniprésence des infrastructures d’énergies renouvelables que nous sommes prêts à accepter.

nucléaire

La production nucléaire représente 8,9 % de l’énergie que nous utilisons. Il a récemment glissé à la troisième place, après les énergies renouvelables. Alors que les transitions dans l’industrie électrique sont lentes, dans moins de 15 ans, le nucléaire sera repassé au second plan, et d’ici quelques décennies, il supplantera les combustibles fossiles comme notre principale source d’énergie.

Nous comptons actuellement sur l’uranium pour alimenter nos processus de réaction nucléaire, mais au cours de la prochaine décennie ou des deux prochaines années, nous suivrons l’exemple de l’Inde et travaillerons vers des systèmes de réacteurs à base de thorium. Ces systèmes, qui utilisent des sels de thorium et de fluorure, sont plus coûteux à construire, mais les avantages des réacteurs au thorium sont importants, comme je le verrai ci-dessous.

Dans l’ensemble, cependant, qu’une centrale nucléaire soit à base d’uranium ou de thorium, la technologie nucléaire surmonte presque toutes les préoccupations que nous avons identifiées pour la production d’énergie fossile et renouvelable.