Pour le meilleur ou pour le pire, les marsouins évitent les turbines marémotrices | la science

Une illustration d’un marsouin commun (au milieu) nageant avec deux autres marsouins. L’analyse des clics d’écholocation des marsouins communs a permis aux scientifiques de mesurer à quel point ils s’approchent des hydroliennes.
De Agostini via Getty Images

L’énergie marémotrice est présentée comme une source d’énergie verte et renouvelable qui évite de brûler des combustibles fossiles et de rejeter du dioxyde de carbone dans l’atmosphère. Mais de nouvelles recherches lèvent un drapeau rouge sur cette source d’énergie prometteuse.

Une expérience menée sur un site d’énergie marémotrice dans le nord de l’Écosse a montré que les turbines marémotrices génèrent suffisamment de bruit pour déplacer les marsouins communs, une espèce légalement protégée. « Lorsque les turbines fonctionnent, nous détectons moins de marsouins », explique l’auteur principal Laura Palmer, chercheuse au sein de l’unité de recherche sur les mammifères marins de l’université de St Andrews en Écosse.

L’énergie marémotrice est attrayante car il s’agit d’une source d’énergie renouvelable et prévisible, contrairement à l’énergie éolienne, solaire ou houlomotrice, qui capte les vagues à la surface de l’océan. L’énergie marémotrice utilise des turbines tournantes ancrées au fond de l’océan pour capter l’énergie des courants de marée. L’industrie est encore dans son fantasme relatif, mais se développe rapidement. Un rapport prédit que le marché mondial de l’énergie houlomotrice et marémotrice, d’une valeur actuelle de 5,8 milliards de dollars américains, pourrait presque tripler d’ici 2026.

Pour leur étude, qui a été financée par le Natural Environment Research Council et le gouvernement écossais, Palmer et ses collègues ont placé des hydrophones sur une turbine marémotrice de 1,5 mégawatt pour enregistrer les clics d’écholocation des marsouins. La turbine, l’une des quatre du site, est équipée d’aubes de 18 mètres de diamètre.

Les hydrophones ont enregistré un total de 814 détections de marsouins d’octobre 2017 à janvier 2019. En analysant les clics, les scientifiques ont découvert que les marsouins évitaient les turbines, en particulier à des débits d’eau plus élevés. Ils ont constaté que le nombre de détections de marsouins à moins de 150 mètres des turbines diminuait jusqu’à 78 % à marée montante et jusqu’à 64 % à marée descendante. Le nombre de marsouins différents faisant les clics est inconnu.

Les turbines fonctionnent à une fréquence de 20 kilohertz, qui « se situe dans la plage d’audition la plus sensible pour les marsouins communs », note l’étude.

Les résultats ont des implications sur la gestion des futurs projets d’énergie marémotrice. C’est une bonne nouvelle que les marsouins semblent éviter les aubes de turbine, mais troublant si les turbines peuvent déplacer les marsouins de leur habitat essentiel.

Les zones côtières à fortes marées sont idéales pour produire de l’électricité, mais elles sont également productives pour la vie marine. La recherche a montré que les turbines servent de récifs artificiels, compensant leur empreinte physique, mais attirant potentiellement les mammifères marins en quête de nourriture.

Palmer demande instamment la poursuite des études pour voir s’il existe des effets similaires dans différentes régions et dans des sites d’énergie marémotrice avec un plus grand nombre de turbines et différentes configurations.

« Nous avons examiné quatre éoliennes, mais il pourrait y en avoir des centaines si cette industrie atteint son plein potentiel. Nous devons vraiment comprendre comment cette échelle affecte le comportement des cétacés et le risque de collision », dit-elle.

Andrea Copping, experte en énergie renouvelable au Pacific Northwest National Laboratory dans l’État de Washington, qui n’a pas participé à la recherche, affirme que l’étude est révolutionnaire en montrant que les mammifères marins peuvent détecter et éviter les turbines. Elle convient que l’impact sur les marsouins d’un nombre beaucoup plus important de turbines reste à voir.

Les résultats sont toutefois limités aux marsouins. Copping dit que l’étude de la façon dont les turbines marémotrices affectent d’autres animaux, comme les phoques communs, nécessiterait une approche différente. Les phoques communs n’émettent pas de clics d’écholocation, leur étude nécessiterait donc une technologie de sonar ou d’écho-sondage plutôt que des hydrophones.

« Il y a beaucoup de ces questions qui circulent et elles sont très difficiles à cerner », déclare Copping. « Nous sommes dans un nouveau territoire ici. »

Cet article est tiré de Hakai Magazine, une publication en ligne sur la science et la société dans les écosystèmes côtiers. Lisez plus d’histoires comme celle-ci sur hakaimagazine.com.

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