Les parcs éoliens offshore de Californie vont-ils endommager la vie sous-marine ? Voici ce que les scientifiques découvrent

MORRO BAY, comté de San Luis Obispo – Alors que les sites de deux parcs éoliens massifs doivent être bientôt loués au large de la côte californienne, les écologistes se demandent si le développement des énergies renouvelables peut coexister avec les baleines, les oiseaux de mer et une industrie de la pêche lucrative.

C’est en partie ce que les scientifiques qui ont passé cinq jours sur le navire de recherche Fulmar la semaine dernière ont tenté de découvrir. Ils sont partis le long de la côte de Big Sur par un matin brumeux pour recueillir les sons sous-marins des baleines à fanons, des marsouins, des dauphins et d’autres mammifères marins qui habitent la région.

Leurs recherches font partie de dizaines d’études en cours en prévision de la location d’un site de 376 milles carrés à environ 20 milles au large de Morro Bay pour le développement de l’énergie éolienne. L’année dernière, l’administration Biden et le gouverneur. Gavin Newsom a approuvé le site et un emplacement plus petit au large d’Eureka (comté de Humboldt) qui seront mis aux enchères à la fin de cette année. Les sites ont le potentiel de produire plus de 4,5 gigawatts d’énergie, assez pour alimenter 1,5 million de foyers. Premiers projets de ce type sur la côte ouest, ils s’inscrivent dans l’ambition de la Californie de tirer toute son électricité de sources sans carbone d’ici 2045.

Pourtant, certains groupes de conservation et de pêche s’inquiètent toujours des conséquences possibles qui pourraient découler de l’installation de dizaines de turbines flottantes dans un environnement hauturier. Le Bureau fédéral de la gestion de l’énergie océanique, qui est responsable du développement de l’énergie et des minéraux offshore, identifie les zones à louer. L’agence finance un certain nombre d’études sur les implications environnementales, économiques et culturelles potentielles du développement de l’énergie éolienne, y compris sur la façon dont les oiseaux de mer pourraient être blessés par les éoliennes, l’ampleur des dommages que les câbles électriques pourraient causer au fond marin et l’impact sur les tribus autochtones et l’industrie de la pêche pourrait l’être.

Une fois les sites loués, les plans de développement proposés – y compris des détails sur le nombre et la taille des turbines – devraient passer par des séries supplémentaires d’examens environnementaux avant que la construction ne puisse commencer, un processus pluriannuel, a déclaré John Romero, responsable des affaires publiques au Bureau. de la gestion de l’énergie océanique.

Parmi les objectifs climatiques de son administration, Biden vise à fournir 30 gigawatts d’énergie éolienne offshore dans tout le pays d’ici 2030. Sur la côte Est, des parcs éoliens offshore ont été construits plus près de la terre et forés dans le fond marin. En Californie, ils devront être construits sur des plateformes flottantes ancrées au fond de l’océan.

« En raison de la façon dont le plateau continental se trouve le long de notre côte et où se trouvent les ressources éoliennes, il s’agira d’installations flottantes en eau profonde », a déclaré Ryan Walter, professeur à Cal Poly San Luis Obispo, qui a mené des études sur le vent de Morro Bay. domaine de l’énergie pour le Bureau. « Cela a ses propres défis. »

Il a noté que la technologie a déjà été utilisée par l’industrie pétrolière et gazière et mise en œuvre en Europe, où des parcs éoliens flottants sont installés en mer. L’un des problèmes est les câbles supplémentaires reliant les parcs éoliens flottants au fond de l’océan, ce qui pourrait créer un risque d’enchevêtrement pour les tortues de mer ou les baleines.

Sur le Fulmar, un navire de recherche de 67 pieds exploité par la National Oceanic and Atmospheric Administration, les scientifiques utilisaient des outils d’enregistrement acoustique pour étudier et identifier les espèces de baleines, de marsouins et de dauphins, dont beaucoup ne sont pas souvent vues à la surface.

C’était également l’occasion d’enregistrer le trafic maritime et d’autres activités humaines avant la construction de parcs éoliens, a déclaré Lindsey Peavey Reeves, scientifique à la National Marine Sanctuary Foundation qui travaille avec la NOAA. Les baleines, les marsouins et les dauphins utilisent ce qu’on appelle l’écholocation pour envoyer et recevoir des sons, les aidant à trouver leur chemin vers les aires d’alimentation, à faire la sérénade à des partenaires potentiels et à éviter les prédateurs. La pollution sonore d’origine humaine peut interférer.

« Nos côtes et nos ports sont de plus en plus occupés », a déclaré Reeves. « Morro Bay ne fait pas exception. »

Les scientifiques ont d’abord étudié l’habitat de la loutre de mer, puis ont continué plus loin au large à la recherche de plus d’animaux sauvages. Bientôt, quelqu’un a repéré les marsouins de Dall, les plus rapides de toutes les espèces de baleines et de dauphins, surfant sur le sillage du bateau, et l’équipe s’est précipitée pour larguer dans l’eau un équipement acoustique attaché à une bouée dérivante.

« Plus vous obtenez d’enregistrements, plus vous pouvez commencer à séparer les espèces », a déclaré Shannon Rankin, biologiste de la recherche halieutique à la NOAA.

Leur étude n’est que l’une des nombreuses études visant à découvrir comment la culture de l’énergie offshore dans les eaux californiennes pourrait avoir un impact sur la vie marine. Une étude publiée dans Frontiers in Energy Research en juin a modélisé comment les éoliennes offshore pourraient réduire les vents qui entraînent la remontée d’eau, le processus par lequel l’eau froide et les nutriments sont amenés des profondeurs. Les chercheurs ont découvert que la vitesse du vent près de la zone d’énergie éolienne proposée de Morro Bay pourrait être réduite de 5 %. Une précédente étude préliminaire financée par le California Ocean Protection Council a estimé que les éoliennes pourraient réduire l’upwelling de 10 à 15 %.

« C’est énorme », a déclaré Ken Bates, un pêcheur d’Eureka et président de la California Fishermen’s Resiliency Association, un groupe formé en réponse au projet de développement de l’énergie éolienne offshore qui, selon Bates, n’est pas opposé aux énergies renouvelables. « La remontée d’eau est ce qui stimule la production primaire sur toutes ces zones de pêche de la côte ouest. »

Michael Stocker, directeur de l’organisation à but non lucratif Ocean Conservation Research à Lagunitas, pense que beaucoup plus de recherches doivent être effectuées avant que les zones d’énergie éolienne ne soient louées.

« Nous allons transformer l’habitat qui a été à sens unique depuis le début des temps biologiques », a-t-il déclaré.

Pendant cinq jours sur le Fulmar, les scientifiques ont observé des dizaines de baleines à bosse, ainsi que des espèces plus insaisissables, notamment des dauphins baleines franches du Nord, inhabituels car dépourvus de nageoire dorsale, et un fou à pieds rouges, un oiseau marin tropical.

« La côte de Big Sur est heureusement encore une partie très sauvage de notre littoral », a déclaré Reeves, et une, comme la plupart des océans profonds, qui est sous-explorée. « Partout sur terre et sur mer, notre environnement change. Nous devons donc comprendre ce qu’est notre normalité en ce moment.