Les forts courants de Nikiski en font un site de classe mondiale pour l’énergie marémotrice, selon les chercheurs

Les chercheurs stabilisent un atterrisseur de fond, déployé dans le cadre d’une étude sur les marées à East Foreland cet été. (Avec l’aimable autorisation du Laboratoire national des énergies renouvelables)

Après avoir étudié les marées près de Nikiski cet été, les chercheurs ont déclaré avoir confirmé que ce serait un endroit de classe mondiale pour installer un générateur d’énergie marémotrice. Et ils ont déclaré que les mesures qu’ils ont prises les aideront à développer une technologie capable de résister aux conditions difficiles des marées de Cook Inlet, parmi les plus importantes au monde.

Levi Kilcher, d’Homer, faisait partie d’une équipe du National Renewable Energy Laboratory qui a mesuré la vitesse et la turbulence des marées d’East Foreland à Nikiski. Il a déclaré lors d’une présentation virtuelle mercredi que les résultats sont très prometteurs et qu’il y a de forts courants sur le site.

Les défenseurs des énergies renouvelables parlent depuis un moment de transformer les marées de Cook Inlet en énergie.

Ce printemps, une entreprise du Maine a déposé un permis préliminaire pour commencer à explorer la ressource. Ocean Renewable Power Company a déclaré qu’elle espère avoir un générateur dans l’eau à East Foreland dans les prochaines années.

Une variable que les chercheurs ont mesurée cet été était la vitesse des marées. La vitesse, a déclaré Kilcher, leur indique la quantité d’énergie pouvant être générée. Plus le courant est fort, plus le potentiel de production d’électricité est grand.

« Juste dans cette petite section de Cook Inlet, il y a un potentiel d’environ 100 mégawatts », a-t-il déclaré.

Kilcher a déclaré que cela montre que le site est de la bonne taille pour un projet comme celui d’Ocean Renewable. La société a déclaré qu’elle espère construire son projet jusqu’à 100 mégawatts. Cela représente environ un sixième de la charge énergétique annuelle totale de Railbelt.

Un autre élément clé est la turbulence des marées, pour s’assurer que la technologie peut résister à la poussée et à la traction brutales de l’eau.

« Ce qu’ils ont appris au début de l’industrie éolienne, c’est que la turbulence secouait les éoliennes et les faisait casser et tomber en panne », a déclaré Kilcher. « Et donc, concevoir des appareils suffisamment robustes pour gérer les conditions turbulentes est vraiment important. »

Kilcher a déclaré qu’ils étaient toujours en train d’analyser les turbulences qu’ils avaient mesurées sur le site d’East Foreland. Il a dit qu’il espère que les données brutes et l’analyse seront publiées l’année prochaine.

La technologie qu’Ocean Renewable prévoit de mettre dans l’eau repose sur le mouvement des marées pour faire tourner des turbines. Ces turbines seraient ensuite connectées à un générateur sous-marin et généreraient de l’énergie à partir des marées montantes et descendantes.

L’entreprise dispose déjà d’un générateur dans la rivière Kvichak à Igiugig. Une autre entreprise a installé des turbines dans l’East River à New York.

Mais la technologie est encore plus récente, en particulier pour l’eau salée. Et il n’est pas encore produit à grande échelle, comme la technologie éolienne et solaire, ce qui le rend plus cher que ses homologues renouvelables.

Kilcher a déclaré qu’il pensait que la prochaine étape du développement des marées consistait à étendre la technologie pour réduire les coûts.

« Et je pense, en tant qu’ancien Alaskien et Alaskien dans mon cœur, que Cook Inlet serait un endroit idéal pour démontrer certaines de ces technologies alors qu’elles commencent à se développer », a-t-il déclaré.

Historiquement, trouver un marché a été un défi pour les sociétés de production d’électricité. Plusieurs entreprises, dont ORPC, ont déposé auprès du gouvernement fédéral des permis pour des projets énergétiques qui n’ont pas abouti.

Mais la Homer Electric Association est à bord et dit qu’elle achètera l’électricité générée par le projet.

David Thomas dirige l’équipe de Homer Electric qui cherche des moyens d’amener le service public à 50 % d’énergie renouvelable. La grande majorité de l’électricité du service public provient désormais du gaz naturel généré à Cook Inlet, non loin de l’endroit où Ocean Renewable prévoit d’installer le générateur.

Il a déclaré que la proximité des structures existantes est importante pour rendre les nouveaux projets énergétiques abordables. C’est prometteur pour le site d’East Foreland.

« Qui est adjacent au réseau routier et adjacent à nos lignes de transmission existantes », a déclaré Thomas. « Et là où ces choses – la ressource, la transmission, l’infrastructure routière – se rejoignent, c’est là que vous pouvez réaliser un projet qui, autrement, ne pourrait pas se concrétiser. »

La société espère avoir un appareil pilote dans l’eau au cours des trois prochaines années, avec des plans pour un appareil permanent se rapprochant de 10.

Il y a au moins une autre entreprise qui envisage de développer une ressource marémotrice dans le bras de mer. Ce site serait plus proche d’Anchorage.

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