L’Ecosse devient une plaque tournante de l’énergie marine

LONDRES – À la mi-mai, un prototype de convertisseur d’énergie des vagues pesant 38 tonnes métriques est arrivé dans les Orcades, un archipel situé dans les eaux au nord de l’Écosse continentale.

Plus tard cet été, le kit jaune vif de 20 mètres de long – surnommé Blue X – sera transporté sur l’un des sites d’essai du Centre européen de l’énergie marine, où il subira les premiers essais en mer.

Développé par une société appelée Mocean Energy, le Blue X sera la dernière technologie à être mise à l’épreuve chez EMEC, basée aux Orcades.

De nombreuses autres entreprises ont entrepris des tests sur le site au fil des ans. Il s’agit notamment de l’Ecosse Orbital Marine Power, qui travaille sur ce qu’elle décrit comme la turbine marémotrice la plus puissante du monde, de l’entreprise marémotrice espagnole Magallanes Renovables et de ScottishPower Renewables, qui fait partie du groupe Iberdrola.

Les entreprises viennent aux Orcades pour de nombreuses raisons, mais deux en particulier sont essentielles : les fortes vagues et les marées.

« Ce type de ressources naturelles est … sans égal », a déclaré Matthew Finn, directeur commercial d’EMEC, à CNBC lors d’un entretien téléphonique.

« Ce qui est vraiment unique dans les Orcades, c’est que vous avez ces éléments à haute énergie à côté de ports et de criques assez abrités », a-t-il ajouté.

« Et en plein milieu des Orcades se trouve Scapa Flow, qui est l’un des plus grands mouillages abrités d’Europe, sinon du monde, vous pouvez donc passer de ces … ressources énergétiques élevées à des environnements protégés plutôt bénins. »

C’est important lorsqu’il s’agit de la phase de recherche et développement des projets, a noté Finn : « Si vous devez effectuer des cycles de maintenance ou si vous devez faire quelque chose avec votre appareil, il est assez rapide de se rendre des ports et des ports aux sites de test. et retour, donc je pense que c’est un énorme avantage naturel. »

Mettre l’énergie marine sur la carte

Depuis sa création en 2003, EMEC est devenue une plaque tournante majeure pour le développement de l’énergie houlomotrice et marémotrice, contribuant à placer le Royaume-Uni au cœur du secteur émergent de l’énergie marine de la planète.

« EMEC a été créé comme une organisation phare, avec l’idée que si vous pouviez investir beaucoup dans une seule installation, cela réduirait le temps, le coût et le risque de mise sur le marché de ces technologies », a expliqué Finn.

Jusqu’à présent, 36 millions de livres sterling (50,98 millions de dollars) ont été investis dans l’EMEC. Les bailleurs de fonds comprennent le gouvernement écossais, le gouvernement britannique, l’Union européenne, le Conseil des îles Orcades, The Carbon Trust et Highlands and Islands Enterprise.

Outre des kilomètres de côtes et des ressources naturelles abondantes, des installations telles que l’EMEC s’appuient également sur la longue histoire du Royaume-Uni en matière d’industries marines et d’institutions universitaires de premier plan.

« Il y a beaucoup d’héritages d’autres secteurs, le pétrole et le gaz en étant un, mais (aussi) l’aquaculture ; beaucoup de disciplines d’ingénierie qui sont vraiment fortes », a expliqué Finn, « et les universités s’emparent de ce genre de choses et pompent un beaucoup d’innovations, d’idées et de gens qui s’y intéressent. »

Ce dernier point a été illustré plus tôt cette année lorsqu’il a été annoncé que quelque 7,5 millions de livres sterling de financement public seraient utilisés pour soutenir le développement de huit projets d’énergie houlomotrice dirigés par des universités britanniques.

L’importance des tests

Cameron McNatt est le directeur général de Mocean Energy. S’adressant à CNBC, il a expliqué comment son entreprise – qui a des bureaux en Écosse et dont le programme de fabrication et de test a été soutenu par Wave Energy Scotland à hauteur de 3,3 millions de livres sterling – utiliserait EMEC pour tester le convertisseur géant d’énergie des vagues Blue X sur les semaines et les mois à venir.

Premièrement, ce qu’il a décrit comme des « tests de mise en situation » se déroulerait dans les eaux abritées de Scapa Flow.

« Ensuite, il sera déplacé vers le site plus grand et ouvert de l’Atlantique, Billia Croo, où il verra vraiment des vagues assez sérieuses et générera plus de puissance », a-t-il ajouté. « Nous testerons … la production d’énergie, la fiabilité, la capacité de survie. »

Installation connectée au réseau, Billia Croo est décrite par EMEC comme ayant « l’un des potentiels d’énergie des vagues les plus élevés d’Europe ».

Selon l’organisation, sa hauteur de vague significative moyenne varie entre 2 et 3 mètres, la plus haute vague enregistrée par l’EMEC atteignant 18 mètres.

En ce qui concerne la manière dont la technologie de Mocean Energy pourrait être déployée dans des scénarios réels, McNatt a déclaré qu’elle se concentrait sur la fourniture d’électricité aux opérations liées au secteur pétrolier et gazier.

« Bien que ce soit peut-être un peu drôle d’appliquer des énergies renouvelables au pétrole et au gaz, il existe une réelle demande », a-t-il déclaré. « Les opérateurs cherchent à réduire leur empreinte carbone et à passer à… une énergie plus propre. »

« Nous voyons cela comme un tremplin et une voie vers le développement… de technologies à plus grande échelle », a-t-il ajouté.

Alors que les Orcades sont désormais bien établies en tant que plaque tournante majeure pour les tests de systèmes de vagues et de marées, le secteur de l’énergie marine du Royaume-Uni cherche également à jouer un rôle international plus important.

S’adressant à CNBC, Robert Norris, responsable des communications de l’association professionnelle RenewableUK, a cherché à faire comprendre ce point.

« En tant que nation insulaire, nous avons la meilleure ressource énergétique marine d’Europe », a-t-il déclaré par e-mail.

« Nous vendons déjà notre technologie d’énergie marine dans le monde entier », a-t-il ajouté, citant l’exemple de Nova Innovation, dont le siège social est en Écosse, qui exporte des turbines marémotrices au Canada.

Défis à venir

Il peut y avoir de l’enthousiasme dans certains milieux concernant le potentiel de l’énergie marine, mais son empreinte actuelle est minime par rapport à d’autres technologies renouvelables telles que l’énergie solaire et éolienne.

Des chiffres récents d’Ocean Energy Europe montrent que seulement 260 kilowatts de capacité marémotrice ont été ajoutés en Europe l’année dernière, alors que seulement 200 kW d’énergie des vagues ont été installés.

En comparaison, 2020 a vu 14,7 gigawatts de capacité d’énergie éolienne installés en Europe, selon l’organisme industriel WindEurope.

Malgré cela, l’énergie marémotrice et houlomotrice pourrait avoir un rôle important à jouer dans les années à venir, alors que les pays tentent de décarboniser leur mix énergétique et d’atteindre des objectifs ambitieux de réduction des émissions.

La Commission européenne, par exemple, souhaite que la capacité des technologies d’énergie océanique atteigne 100 mégawatts d’ici 2025 et environ 1 gigawatt d’ici 2030.

De l’autre côté de la Manche, les discussions sur le rôle de l’énergie marine au Royaume-Uni se poursuivent, la réduction des coûts étant considérée comme essentielle pour que le secteur prospère. Dans un rapport publié plus tôt ce mois-ci, RenewableUK a appelé le gouvernement à établir également un objectif de 1 gigawatt d’énergie marine.

L’organisation basée à Londres a ajouté: « Tout comme pour l’éolien flottant, un objectif de 1 GW pour l’énergie marine, fixé dans les années 2030, ne signalerait pas seulement une confiance dans l’énergie marine au monde, mais démontrerait également l’engagement du Royaume-Uni à les rendre technologies une solution compétitive à adopter par d’autres. »

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