Le biogaz a un rôle énorme à jouer alors que le Canada passe des combustibles fossiles aux énergies renouvelables

Chase Edgelow, PDG d’EverGen, à gauche, et Chris Perry, cofondateur de GrowTEC, à droite, prennent la parole lors d’une visite dans le sous-sol de traitement des digesteurs anaérobies GrowTEC à The Perry Farm à Chin, en Alberta, le 20 juillet.Ian Martens/Le Globe and Mail

Chris Perry a essayé pendant des années de produire du méthane à partir de déchets agricoles pour produire de l’électricité de base pour la grande exploitation de pommes de terre de sa famille près de Lethbridge, en Alberta. Toute puissance excédentaire était envoyée au réseau provincial.

Debout à côté de ses deux digesteurs anaérobies cylindriques par un récent après-midi sans nuage, l’air chaud et piquant, M. Perry a expliqué comment sa tentative de construire une économie circulaire à faire soi-même avec son frère, Harold, semblait idéale sur le papier : plutôt que d’envoyer un ragoût de pommes de terre en décomposition et d’autres déchets à la décharge, l’agriculteur de quatrième génération a capturé le méthane comme un carburant.

L’opération, appelée GrowTEC, a traité 15 000 tonnes de déchets par an depuis 2015. Mais avec des coûts initiaux importants et une politique gouvernementale incohérente pour soutenir de tels projets, la transformation du biogaz en électricité s’est avérée être une proposition déficitaire.

Aujourd’hui, GrowTEC prend un nouveau souffle – non pas en tant que générateur d’électricité, mais en tant que source de gaz naturel renouvelable (GNR) pour FortisBC, le principal service public de gaz et d’électricité de la Colombie-Britannique. Ce printemps, les Perry ont accepté de vendre les deux tiers de l’activité de biogaz à EverGen Infrastructure Corp, basée à Vancouver. EVGN-X pour 2,1 millions de dollars. EverGen financera l’ajout de l’équipement nécessaire pour améliorer le gaz afin qu’il puisse être injecté dans le réseau de pipelines dans le cadre d’un contrat de 20 ans avec FortisBC.

Les services publics adoptent le GNR pour son potentiel à jouer un rôle important dans la réduction des émissions de méthane en capturant le gaz qui réchauffe le climat, plutôt que de le laisser cracher dans l’atmosphère à partir des décharges. Cela a changé la donne pour les Perry, qui utilisent une gamme de techniques agricoles durables en tant que fournisseur de géants de l’alimentation tels que Frito-Lay et McCain Foods Ltd.

« Ce qui n’a pas été là, c’est le prix, et maintenant avec le marché des énergies renouvelables et l’attribut environnemental qui est lié à la qualité de ce en quoi nous avons toujours cru avec la biomasse, je crois simplement qu’il y a beaucoup à venir », a déclaré M. dit Perry. « Et c’est intégré à la ferme. »

En plus de traiter les déchets, les résidus du processus – connus sous le nom de digestat – font de l’engrais pour les champs des Perrys. Pour les clients des services publics, le gaz lui-même est indiscernable du combustible fossile brûlé dans les fournaises et les poêles. Cela signifie qu’il n’y a pas besoin de nouvelles infrastructures spécialisées. Il peut également être utilisé comme carburant de transport.

Pour beaucoup, le gaz naturel est considéré comme un pont nécessaire alors que le Canada traverse la transition du charbon et du pétrole à plus forte teneur en carbone vers les énergies renouvelables telles que l’éolien et le solaire. Depuis 2010, le passage mondial au gaz à partir du charbon pour la production d’électricité a évité à plus de 500 millions de tonnes de dioxyde de carbone de se répandre dans l’atmosphère, selon l’Agence internationale de l’énergie. Cela équivaut à remplacer 200 millions de voitures à moteur à combustion interne par des véhicules électriques.

Mais le méthane d’origine conventionnelle est un carburant non renouvelable dont la production perturbe les écosystèmes. Les puits, les usines et les pipelines peuvent laisser échapper du méthane s’il n’est pas correctement manipulé. Il est également au moins 25 fois plus puissant comme gaz de réchauffement climatique que le CO2. De nombreux écologistes préféreraient voir un abandon massif des carburants à base de carbone.

Mais l’Association canadienne du biogaz affirme que le biogaz et le GNR ont le potentiel de réduire les émissions de méthane du pays de 26,7 millions de tonnes d’équivalent CO2 d’ici 2030. Cela équivaut à une réduction des émissions de méthane de 16,5 % d’ici cette année-là, soit la moitié du total du pays, en supposant des politiques favorables, a déclaré le groupe dans un rapport récent. Le GNR utilisé pour le transport est pleinement admissible aux crédits de carbone en vertu des nouvelles normes fédérales sur les carburants propres, bien qu’il existe des limites sur les crédits disponibles pour les utilisations fixes.

EverGen achète des participations dans des opérations telles que celles des Perry et fournit des capitaux pour effectuer les mises à niveau nécessaires. Elle utilise ses relations d’affaires et son expérience pour signer des contrats d’approvisionnement à long terme et organiser des projets visant à générer des crédits de compensation carbone que les émetteurs industriels peuvent acheter.

L’entreprise, qui est devenue publique l’an dernier, possède également trois installations de gaz renouvelable en Colombie-Britannique et vient d’acquérir une participation de 50 % dans trois projets en Ontario. Il vise à posséder plus de 20 installations à travers le pays en cinq ans.

Le lien avec la ferme est un attribut qui a incité EverGen à acheter la participation dans GrowTEC, a déclaré Chase Edgelow, PDG d’EverGen. Il existe également des possibilités d’étendre GrowTEC pour absorber les matières premières de la région environnante. « Il n’y a probablement pas de meilleur exemple d’opération de type économie circulaire que ce que la famille Perry a construit là-bas, donc c’était vraiment attrayant », a-t-il déclaré.

Certaines provinces ont établi des mandats pour stimuler l’utilisation du GNR. En 2019, le Québec a établi des règles pour mélanger un minimum de 1 % de carburant renouvelable dans son réseau de gaz, passant à 5 % d’ici 2025-2026. Ce chiffre pourrait passer à 10 % d’ici 2030.

Dans le cadre du plan climatique de la Colombie-Britannique, les distributeurs de gaz doivent mélanger un minimum de 15 % de carburant renouvelable, comme le GNR et l’hydrogène, dans leur approvisionnement d’ici 2030. Il a depuis déclaré que cela permettrait aux services publics d’atteindre cet objectif plus rapidement. Le gouvernement a également déclaré qu’un plafond de prix de 30 $ par gigajoule pour le RNG peut augmenter avec l’inflation.

Ces chiffres ne représentent qu’une fraction des volumes des gisements de gaz traditionnels, mais l’accent mis par l’industrie sur le GNR n’est pas l’écoblanchiment, a déclaré Scott Gramm, directeur principal du développement des gaz renouvelables et des carburants à faible émission de carbone chez FortisBC. Le service public s’approvisionne en GNR auprès de 12 fournisseurs et en ajoutera 18 autres au cours des trois prochaines années.

« Je pense que c’est assez clair sur le plan stratégique – quand on regarde l’avenir et la pression continue pour réduire les émissions, nous y voyons à la fois un moyen pratique et économique de réduire finalement les émissions au nom de nos clients », a déclaré M. dit Gram.

Les clients s’inscrivent volontairement pour qu’une partie de leur approvisionnement soit constituée de GNR. L’achat de gaz contenant 10 % de RNG ajoute environ 5 $ par mois à la facture moyenne, a-t-il déclaré. (Il n’y a aucune garantie que le RNG sera physiquement livré, mais FortisBC achète le volume équivalent pour son réseau.)

Enbridge Gas, le service public ontarien appartenant au géant pipelinier Enbridge Inc. ENB-T, s’est fixé pour objectif de décupler l’offre de GNR à 5 pétajoules d’ici 2025. Sa stratégie consiste à prendre des participations directes dans les fournisseurs de gaz. Par exemple, la société s’est jointe à Walker Industries et Comcor Environmental pour construire une usine de GNR de 42 millions de dollars près de Niagara Falls, qui devrait commencer à produire du carburant à partir des déchets des sites d’enfouissement l’année prochaine. Enbridge s’est également associée à la ville de Toronto pour transformer les déchets organiques des poubelles vertes en GNR.

La société s’approvisionne actuellement en GNR auprès de quatre projets et vise à en soutenir 50 autres au-delà de ce qui est nécessaire pour atteindre son objectif de 2025, a déclaré Gordon Lau, directeur du gaz naturel renouvelable chez Enbridge Gas. « Il y a donc certainement beaucoup d’activité sur le marché », a-t-il déclaré.

RNG a ses détracteurs, qui disent que le méthane risque toujours de s’échapper des réseaux de pipelines qui fuient. Il est cher par rapport à d’autres sources et l’approvisionnement disponible est éclipsé par la variété des combustibles fossiles. « Bien qu’il puisse y avoir quelques avantages climatiques modestes pour quelques applications de niche comme l’industrie lourde, cela ne peut pas remplacer la façon dont nous utilisons le gaz naturel actuellement », ont écrit les chercheurs Laura Feinstein et Eric de Place dans un rapport pour le Sightline Institute, un Groupe de réflexion américain, l’année dernière.

m. Edgelow admet que l’approvisionnement en GNR a une limite, mais il a déclaré que ce n’était qu’une des nombreuses façons de contribuer à réduire les émissions. « Si vous regardez les avantages d’apporter d’autres sources d’énergie il y a 20 ans, il n’y avait pas de solution miracle pour que le réseau électrique soit aussi renouvelable qu’il l’est aujourd’hui, avec l’éolien, le solaire et l’hydroélectricité », a-t-il déclaré. Je pense que le gaz naturel renouvelable peut tenir le coup et résoudre en même temps un énorme problème de déchets et un problème d’émissions de déchets.

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