Idée tropicale : conversion de l’énergie thermique des océans

La technologie qui puise dans l’énergie solaire stockée dans l’eau de mer peut s’avérer être une source d’énergie précieuse

Grâce au développement de systèmes capables de récolter l’énergie de ses vagues, marées et courants, l’océan est considéré comme une source d’énergie de plus en plus précieuse. Mais selon les partisans d’une technologie qui exploite la capacité de la mer à piéger l’énergie solaire, nous n’avons encore rien vu.

La technologie, Ocean Thermal Energy Conversion (OTEC), pourrait, disent-ils, transformer la façon dont nous utilisons l’énergie, nous permettant de fournir d’énormes quantités d’énergie de base non polluante. Cela pourrait également aider à dessaler l’eau et fournir de la réfrigération aux communautés locales.

Selon certaines estimations, plus de 300 fois l’énergie que nous consommons actuellement provient de l’énergie solaire constamment stockée dans les couches supérieures de l’océan tropical. En moyenne, 60 millions de kilomètres carrés de mers tropicales absorbent une quantité de rayonnement solaire équivalente en contenu calorifique à environ 250 milliards de barils de pétrole. Exploiter ce potentiel est l’objectif des scientifiques de l’OTEC depuis plus d’un siècle.

Inventé en 1881 par un scientifique français visionnaire, Jacques-Arsène d’Arsonval, l’OTEC utilise la différence de température entre l’eau plus chaude des océans et l’eau plus froide qui se trouve jusqu’à 1 km sous la surface de la mer. Dans certaines régions tropicales, cette différence est suffisante pour faire fonctionner des turbines à vapeur qui entraînent des générateurs et produisent de l’électricité et de l’eau douce comme sous-produit.

Au 19ème siècle, d’Arsonval n’a pas pu prouver la viabilité d’OTEC. Mais son potentiel a captivé l’imagination d’un petit groupe de chercheurs. La crise pétrolière des années 1970 a introduit la technologie radicale dans le courant dominant, et le travail en Europe, aux États-Unis et au Japon a commencé à prendre de l’ampleur. Cependant, à peine a-t-elle commencé, que les prix du pétrole ont chuté et que les investisseurs se sont désintéressés.

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L’avenir de l’OTEC, cependant, pourrait être dans les installations de pâturage en plein air. Si la technologie peut être prouvée sur une usine flottante à grande échelle, les ingénieurs développeront un système qui est libre de dériver à travers l’océan. L’usine utiliserait l’énergie générée par les différences thermiques pour diviser l’eau de mer en hydrogène liquide et en oxygène liquide. L’hydrogène pourrait être déchargé dans des camions-citernes et transporté vers des pays qui ont besoin d’hydrogène liquide dans le cadre de leur infrastructure.

« Cela pourrait arriver dans les 10 prochaines années », a déclaré Varley. « Alors que les eaux du Royaume-Uni ne sont pas assez chaudes pour une utilisation directe, une plante de pâturage pourrait aider à importer des carburants alternatifs indispensables pour le transport. » Si cela se produisait, cela nécessiterait d’énormes investissements au détriment d’autres technologies renouvelables. Mais Varley pense que le retour en vaudra la peine. « Le véritable avantage est dans l’autonomie », a-t-il déclaré. « Voulez-vous importer du pétrole de nos amis – ou pas si amis – dans d’autres pays, ou de développements contrôlés par la Grande-Bretagne ? » C’est la question qu’il faut se poser.

Chronologie
Bon pour le solaire

D’un concept radical à une idée sérieuse en attente d’approbation par le congrès

  • 1881 Le scientifique français Jacques-Arsène d’Arsonval révèle son idée de puiser dans l’énergie thermique de l’océan.
  • 1926 Georges Claude, l’un des étudiants de d’Arsonval, commence des recherches sur l’OTEC à des fins commerciales.
  • 1935 Claude tente de construire une usine à cycle ouvert à bord d’un cargo de 10 000 tonnes, mais échoue.
  • 1956 Des chercheurs français conçoivent une centrale à cycle ouvert de 3 MW pour Abidjan, sur la côte ouest de l’Afrique. L’usine n’a jamais été achevée en raison des coûts élevés.
  • 1974 Le Natural Energy Laboratory d’Hawaï est créé en tant qu’installation d’essai pour les technologies OTEC.
  • 1981 Le Japon fait la démonstration d’une centrale à cycle fermé à terre dans la République de Nauru, dans l’océan Pacifique.
  • 2009 La marine américaine accorde à Lockheed Martin 8 millions de dollars pour développer une usine pilote OTEC de 5 MW.